Book of Nineteen Nocturnes

Book of Nineteen Noctures by Jim Holyoak

January 28th – March 25th 2017 (français en dessous) 

I have recently completed the most complex art project of my life, (17 years in the making.) It is a 500-page, drawn and written novel entitled Book of Nineteen Nocturnes. Each of the 19 chapters are hand-bound into individual accordion books, containing graphite drawings, watercolours, ink-paintings, ink-jet prints and collaged text (totaling 12″ wide x 17″ high x 15″ thick.) At the OPTICA centre d’art contemporain, the gallery has been transformed into an immersive reading room, with ink-saturated wallpaper, and the books presented on long tables, where readers are invited to touch and turn the pages. Both the text and images were developed while traveling (often trekking) and attending residencies throughout Nordic Europe, Canada, the Himalayas and China. Although the story and setting are fictitious, both are heavily inspired by these places: the animals and vegetation, the landscapes and skies, and the shifts in weather and lighting. Echoing the genres of painterly and musical nocturnes, this book is driven by its ambient, nighttime setting ­– a realm populated by wandering monsters. It is about being lost, lonely and homesick. While relating to graphic novels and illustrated fairytales, it is perhaps more analogous to the book-works of William Blake. The act of turning these original, drawn pages is an experience akin to an encounter with an illuminated manuscript or a grimoire.
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Animal nocturne et passablement solitaire, Jim Holyoak travaille comme le chat maraude: sous la bienveillance des étoiles, dans un silence ponctué de déplacements feutrés, en synchronie avec les ombres. Il laisse généralement derrière lui d’impressionnantes fresques murales où foisonnent d’étranges formes de vie, suspendues entre le temps profond de la terre et un imaginaire qui demeure à venir, où fermentent les potentialités du vivant. Son univers pictural traduit une fascination empathique envers toute forme de vie—disparue, actuelle ou imaginée—et une volonté d’en sonder l’étrangeté inhérente. Holyoak habite un monde labile, évolutif et hétérochronique, qu’il nous donne à voir par une gestuelle sensible à l’encre de Chine, au graphite et à l’aquarelle. Si ses installations murales découlent parfois d’un travail collaboratif, sa production constante de croquis d’après nature reflète la dimension plus cachée de son monde sensible. Par le croquis, Holyoak documente ses déambulations dans les contrées sauvages en Europe du Nord, en Chine et au Canada, et témoigne de la solitude existentielle qui imprègne ces déplacements contemplatifs. Cette accumulation de croquis constitue le substrat de base d’un conte épique, présenté en dix-neuf chapitres au centre OPTICA sous la forme d’une archive mystérieuse.

Odyssée tâtonnante, incertaine et vaguement autobiographique, Book of Nineteen Nocturnes raconte une histoire d’errance marquée par la recherche d’appartenance, et soldée par la découverte intime de sa propre altérité. Au croisement de Lewis Carroll, J.R.R. Tolkien et Guillermo Del Toro, ce récit de voyage fait basculer la longue mémoire et l’hétérogénéité du Deep Time planétaire dans un univers onirique, monstrueux et surnaturel. Tel un songe posthumaniste, les arbres affichent leur faculté de raison, la matière est sensible et s’enchevêtre au vivant, les espèces s’amalgament en hybrides complexes et échappent à toute nomenclature. Sous la forme d’un conte, il nous révèle un monde entre chien et loup, où la réalité se fond dans le rêve et ne concorde pas avec les apparences. Ce que l’on appelle la « réalité » devient un concept fuyant, appréhendable seulement par un regard différé, décalé. En ce sens, Book of Nineteen Nocturnes fait écho à une longue lignée philosophique d’interrogation du réel, que celui-ci soit d’ordre quantique, métaphysique ou cosmique.

Auteure : Gentiane Bélanger, Historienne de l’art, et directrice-conservatrice de la Galerie d’art Foreman de l’Université Bishop’s à Sherbrooke.
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An inveterate night-owl and somewhat of a loner, Jim Holyoak works like a prowling cat: in tune with the shadows, his muffled movements hardly breaking the star-lit silence. In his wake, one usually finds formidable mural frescos bustling with curious life forms, suspended between terrestrial deep time and imagined future configurations rising from the ferment of life’s potentialities. His pictorial universe translates a fascinating empathy for all forms of life—extinct, current, and imagined—and a willingness to plumb their inherent strangeness. Holyoak inhabits an tremulous, evolving, hetero-chronic world that he renders for us in sensitive gestures of India-ink, graphite, and watercolour. If his mural installations sometimes derive from collaborative work, his constant production of sketches drawn from life reflects a rather hidden dimension of his sensory world. His sketches document his perambulations in the wilds of Northern Europe, China, Canada, and testify to an existential solitude imbuing these contemplative travels. At OPTICA, the accumulated drawings form the substratum of an epic narrative in nineteen chapters presented in the form of a mysterious archive.

A tentative, uncertain, and vaguely autobiographical odyssey, Book of Nineteen Nocturnes tells a story of wandering, a search for belonging, that ultimately results in the discovery of one’s own very intimate otherness. At the intersection of Lewis Caroll, J.R.R. Tolkien, and Guillermo del Toro, this travel narrative draws heterogenous, aeonic memories of Earth’s deep time into a monstrous, supernatural and dreamlike universe. As in a post-humanist dream, trees show off their capacity for reason, sensitive matter mingles with the living, species fuse into complex hybrids that defy classification. In the form of a tale, he reveals a twilight world where “reality,” merging with dreams and diverging from appearances, becomes a fleeting concept, intelligible only through a differed or displaced gaze. In this sense, Book of Nineteen Nocturnes echoes a long line of philosophical interrogations of the real, whether the latter be cosmic, quantum, or metaphysical.

– Gentiane Bélanger, Art historian and director/curator of the Foreman Art Gallery at Bishop’s University in Sherbrooke. Translator: Ron Ross.

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Jim Holyoak remercie le Conseil des arts et des lettres du Québec pour son aide nancière à la recherche et à la création en 2014, qui a permis la réalisation de ce projet. Il aimerait aussi remercier la Brucebo Fine Art Scholarship Foundation pour l’obtention d’une bourse de voyage en 2014 et le Conseil des arts du Canada pour une subvention de 2012 destinée à prendre part à des résidences en Scandinavie, où de nombreux dessins de ce livre ont été créés. En n, l’artiste tient à exprimer sa gratitude à ses amis et membres de sa famille qui ont aidé à corriger le texte de ce livre et qui l’ont patiemment encouragé pendant l’absence soutenue, nécessaire pour dessiner et écrire ces pages.
// Jim Holyoak gratefully acknowledges the financial support of The Conseil des arts et des lettres du Québec, for a 2014 Research and Creation Grant, which made the completion of this project possible. He would also like to thank the Brucebo Fine Art Scholarship Foundation for a 2014 travel fellowship, and the Canada Council for the Arts for a 2012 grant to attend residencies in Scandinavia, where many of the drawings for this book were made. Finally, the artist wishes to express gratitude to his friends and family members who helped edit the text for this book, and who have patiently encouraged him during the sustained absence needed to draw and write these pages.